¿La cortisona engorda? Este y otros riesgos de los glucocorticoides

Aunque la cortisona es un fármaco indispensable en medicina y que salva incontables vidas, también es uno de los fármacos más temidos por los pacientes por su efecto sobre el peso. Sí, desgraciadamente la cortisona engorda, entre otros muchos efectos secundarios.

Descubre en este artículo qué es la cortisona, cuál es su función en el organismo y para qué la utilizamos como fármaco, cuanto y porqué engorda, sus otros efectos secundarios y unas normas de seguridad para los pacientes que toman este tratamiento.

¡ADVERTENCIA IMPORTANTE! –> Si sigues tratamiento con cortisona u otro tipo de corticoide no lo abandones sin consultar a tu médico, podrías sufrir un problema muy grave para tu salud.

¿Qué es la cortisona?

La cortisona es una hormona que pertenece a la familia de los glucocorticoides, aunque mucha gente lo utiliza de forma inexacta para referirse a cualquier fármaco que pertenezca a esta familia de hormonas.

Los glucocorticoides son un grupo de hormonas que se fabrican en la corteza suprarrenal (pequeñas glándulas endocrinas situadas encima de los riñones) y que ejercen diferentes funciones vitales para nuestro organismo.

La cortisona y otros glucocorticodes se fabrican en las glándulas suprarrenales
La cortisona y otros glucocorticodes se fabrican en las glándulas suprarrenales, “corticoides” deriva de “corteza”

¿Cuál es su función natural?

La función de los glucocorticoides está relacionada con la defensa del organismo frente a diferentes tipos de estrés como el ayuno, bajones de tensión o de azúcar, dolor, ansiedad, etc.

Para defendernos del estrés, lo que hace es activar los sistemas de emergencia y apagar los que no son imprescindibles durante la urgencia. En consecuencia con este objetivo, sus efectos principales son:

  • Estimula la producción de glucosa (gluconeogénesis),  la liberación de aminoácidos provenientes de las proteínas musculares y la movilización de grasa. Su objetivo es “proveer de materia prima a quien pueda necesitarlo”.
  • Facilita la función de otras hormonas de respuesta al estrés. Por ejemplo las catecolaminas (adrenalina y similares) que aumentan la tensión arterial y nos mantienen alerta, y las hormonas tiroideas que aceleran el metabolismo.
  • Estimulan el sistema nervioso central y dan sensación de energía
  • Inhiben drásticamente el sistema inmune a diferentes niveles. Algunas de las consecuencias son la reducción de la inflamación y el dolor.

¿Para qué se utilizan como fármaco?

Teniendo en cuenta sus efectos naturales, es fácil entender sus usos como fármaco. Se utiliza sobretodo cuando interesa disminuir la respuesta inmune:

  • Disminuir la inflamación o el dolor
  • Tratar una gran variedad de enfermedades autoinmunes
  • Evitar el rechazo de órganos trasplantados
  • Disminuir reacciones inflamatorias respiratorias como en el asma, broncoespasmo, laringitis, rinitis, etc.
  • Aliviar problemas de la piel: urticaria, eczemas,…

Un uso un poco menos habitual, es cuando se utiliza par tratar a personas que no son capaces de fabricar suficiente cantidad de glucocorticoides, lo que llamamos tratamiento sustitutivo.

Tipos de fármacos glucocorticoides

Existen diferentes tipos según su duración, su potencia y su vía de administración (oral, tópica, inhalada)

En la tabla se muestran los principales fármacos glucocorticoides ordenados de menor a mayor potencia. La dosis indicada equivale a 20mg de hidrocortisona. Nótese que cuanto menor sea la dosis equivalente significa que mayor es la potencia del fármaco

Fármaco
Dosis equivalente (mg)
Cortisona25
Hidrocortisona20
Deflazacort7
Prednisona5
Metilprednisolona4
Triamcinolona4
Dexametasona0,75
Betametasona0,6

¿Cómo afecta la cortisona al peso?

Sin lugar a dudas la cortisona engorda, igual que sucede con el resto de glucocorticoides. Provocan este efecto sobretodo porque aumentan el apetito y la retención de líquido.

El efecto de aumento de peso depende de la dosis y del tiempo de duración del tratamiento:

  • Aparece sobretodo cuando se toman más de 5mg de prednisona al día (o una dosis equivalente). 
  • Es más probable que aparezca y se aumenta más peso cuanto más tiempo se tome el tratamiento.

Principales efectos secundarios glucocorticoides

A continuación detallaré una lista con los principales efectos secundarios de los fármacos glucocorticoides. Si sigues tratamiento con cortisona, te ruego que no te dejes intimidar por los efectos secundarios y decidas abandonar tu tratamiento sin consultarlo antes con tu médico. Recuerda que, aunque tengan efectos secundario importantes, si los necesitas es porque sus beneficios como tratamiento superan ampliamente a los riesgos.

Piel y apariencia

  • Debilitan la piel haciendo que sea más fina que aparezcan moretones fácilmente
  • Redistribuyen la grasa y causan el característico “fenotipo o aspecto cushingoide” (ver foto)
  • Aumento de peso
Paciente con el aspecto típico de síndrome de Cushing: Obesidad abdominal (redistribución de la grasa) y estrías moradas (indican debilitamiento de la piel) causadas por exceso de cortisona.
Paciente con el aspecto típico de síndrome de Cushing: Obesidad abdominal (indican redistribución de la grasa) y estrías moradas (indican debilitamiento de la piel) causadas por exceso de cortisona.

Ojos

Provocan cataratas, aumento de la presión intraocular y riesgo de glaucoma, exoftalmos

Cardio-vascular

  • Hipertensión arterial y edemas por retención de líquidos
  • Arterioesclerosis precoz
  • Arritmias
  • Alteración de colesterol y triglicéridos

Gastrointestinal

Si se asocian a la toma de antiinflamatorios aumentan de forma exponencial el riesgo de úlceras y sangrados digestivos. Siempre se debe consultar al médico antes de combinar estos fármacos.

Muscular y óseo

  • Osteoporosis y osteonecrosis
  • Miopatía: debilitamiento de los músculos de predominio en brazos y muslos

Neuro-psicológico

  • Cambio de humor. Al iniciar el tratamiento es frecuente que aparezca sensación de bienestar y euforia. SIn embargo con el tiempo pueden aparecer síntomas depresivos.
  • Riesgo de psicosis
  • Problemas de memoria
  • Riesgo de suicidio.

Endocrino-metabólicos

  • Aumento de la glucosa en sangre (hiperglucemia), e incluso diabetes
  • Supresión de la fabricación de glucocorticoides por parte del propio organismo. Esto hace que en ocasiones no se pueda retirar el tratamiento con cortisona de forma brusca.

Sistema inmune y hematológico

Causan inmunodepresión y por tanto aumento del riesgo de infecciones. A nivel de la sangre, vemos elevación de las defensas, pero estas no funcionan correctamente.

¿Si la cortisona engorda, es buena o mala?

Igual que sucede con cualquier tratamiento médico, si es bueno o malo depende del balance riesgo-beneficio, balance que se debe establecer de forma individualizada según cada caso. Es decir, cuando es necesaria, la cortisona es una medicación prodigiosa que ha salvado innumerables vidas incluso a pesar de sus múltiples efectos secundarios. Sin embargo, tomarlos de forma innecesaria, sin ningún beneficio a cambio, o cuando hay una alternativa de tratamiento con menor riesgo de efectos secundarios, sin duda sería perjudicial.

¿Qué pasa si dejas la cortisona de golpe?

El tratamiento con cortisona durante períodos cortos de tiempo (menos de 10-15 días), salvo que sea a dosis especialmente altas, no supone ningún problema. El riesgo aparece cuando se realizan tratamientos largos y sobretodo si las dosis son medias-altas.

En los tratamientos largos, el organismo se acostumbra a tener un exceso de cortisol durante demasiado tiempo y puede perder la capacidad de fabricarlo por su cuenta por atrofia de las glándulas suprarrenales. En estos casos no es posible retirar la cortisona de forma brusca por el riesgo de que aparezca una “crisis suprarrenal” o “Crisis Addisoniana” que es una falta de cortisol que supone una grave amenaza para la vida. 

Cuando se sospecha que las glándulas suprarrenales se han atrofiado, hay que realizar un descenso progresivo de la dosis de cortisona, incluso en muchos casos comprobar que estas han vuelto a funcionar mediante un “test de ACTH para cortisol” o “Test de Synacthen®”

NOTA IMPORTANTE: Retirar la cortisona es una cuestión que siempre se debe comentar con un médico, especialmente si al retirarla aparecen síntomas como debilidad extrema, mareo, dolor abdominal, nauseas o vómitos, fiebre o bajada de tensión arterial.

Síndrome de Cushing

El síndrome de Cushing es el conjunto de síntomas que aparecen por tener exceso de cortisona o cortisol de forma mantenida en el tiempo.

La causa más frecuente de síndrome de Cushing es precisamente lo que hemos comentado a lo largo de este artículo: la toma de fármacos glucocorticoides. Sin embargo, en ocasiones puede ser el propio organismo el que fabrique un exceso de cortisol (síndrome de Cushing “endógeno”) debido a diferentes problemas.

Los principales problemas o enfermedades provocan que el organismo fabrique exceso de cortisol son dos:

  • Tumor de la hipófisis o en otra localización que fabrica ACTH. La ACTH es una hormona que estimula las suprarrenales para que fabriquen más cortisol.
  • Problema suprarrenal que hace que fabriquen más cortisol: Tumor benigno, maligno o hiperplasia.

No entraré en detalle sobre esta enfermedad ya que no es el tema principal del artículo. Sin embargo, sí destacaré que se trata de una enfermedad bastante infrecuente y que puede provocar serias complicaciones si no se trata adecuadamente.

Referencias

Manual de la Sociedad Española de Endocrinología y Nutrición (SEEN). Capítulo 31. ISBN 978–84–606–8570–8

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40 comentarios

  1. Si me infiltraron la rodilla con un corticoide, sólo una vez, que riesgo tengo de engordar a causa del medicamento???

      1. Hola yo me pnisona de 10mg me lo receto la dermatología para una dermatitis en la cabeza pero me dijo que durante 7días me tomara 2pastillas o sea 20mg y luego una durante 15 días,x que llevo con esta dermatitis desde febrero de este año pero he empezado a tomar esto hace dos días,antes tomaba certirizina,que me aconsejas tomar sigo con esto o que hago muchas gracias

  2. Excelente artículo, muy útil. Gracias por publicaciones así que ayudan a la gente a estar consciente de lo que pueden provocar los fármacos si no son bien administrados y no se siguen los consejos de un doctor. Existe una duda que quizá también ayude a mucha gente… espero nos puedas apoyar si está a tu alcance. SI SE TOMA UN GLUCOCORTICOIDE DIGAMOS POR UN MES CON UNA DOSIS QUE COMO MÁXIMO SEA LA DOSIS EQUIVALENTE, ENTIENDO QUE PUEDEN APARECER LOS EFECTOS SECUNDARIOS. PERO… ¿ESTOS SON SÓLO POR EL TIEMPO QUE SE TOME EL MEDICAMENTO Y UN TIEMPO MÁS MIENTRAS EL CUERPO DESECHA EL MEDICAMENTO, O SON PERMANENTES?

    1. Hola Fernando, gracias por tu comentario.
      LOs efectos sobre el aumento de peso son acumulativos, es decir, aumentan cuanto mayor sea la dosis y cuanto más tiempo se tomen.
      Luego, una vez finaliza el tratamiento, se recupera el estado hormonal normal y el peso tienede tambiñen a normalizarse.
      Un saludo

  3. después de cuanto tiempo de tomar hidrocortisona se sube de peso, y en caso de subir de peso se pueden bajar los kilos que se adquiere y de q forma se bajan?

    1. Hola Sol,
      El efecto de aumento de peso por tomar glucocorticoides es acumulativo. Es decir, será peor cuanto mayor sea la dosis y cuanto más tiempo se tomen.
      Por suerte, una vez finalizado el tratamiento, el peso tiende a volver a su estado previo.
      PAra ayudar a la pérdida de peso yo recomendaría una dieta adecuada y ejercicio mixto: fuerza + aeróbico.

      Un saludo

  4. buenas noches me diagnosticaron polineuropatia desmilisante no espesificada en miembros inferiores y me estan tratando con prednisona pero no veo una mejoria sigo caminado mal y en estado de reposo siempre siento sensacion de adormecimiento sera que el corticoide no esta funcionando?

    1. Hola Sandra, lo siento pero no te puedo ayudar con esto, debes comentarlo con tu médico especialista. Un saludo y te deseo lo mejor.

  5. Hola, por todo esto del cov19 tenía visita con el endocrino el 27/3,( ya con la prueba test ACTH hecha un mes antes en el hospital)
    No hay manera que me visiten xq dicen que solo urgencias…..
    He rebajado a 20mg de 30 qu estaba tomando, tengo miedo que se atrofian las suprarrenales y dejen de fabricar el cortisol, ya que esto me vino a raíz de 3 infiltraciones de corticoides que me pusieron en las lumbares (3 en 3 meses), y se me hinchó mucho la cara y por eso me di cuenta.
    Que puedo hacer doctor? Esta bien que haya bajado a 20 mg.en lugar de 30 mg. Día?
    Muchas gracias de antemano.
    Un saludo, Pilar

    1. Hola Sandra.
      El efecto de los corticoides sobre el peso es acumulativo, es decir, aparece por tomar dosis altas durante un tiempo.
      Una sola inyección no influirá en tu peso, puedes estar tranquila. Un saludo

  6. Estoy tomando Zamene en gotas la primer semana 12 gotas diarias des pues del desayuno. La siguiente semana 10 gotas diarias,. La siguiente se mana 8. Y por último 6 gotas diarias y ahora llevo 4 semanas 8 gotas… A lo largo de estos 2 meses he engordado 5 kilos sobre todo en el abdomen… Los dolores reumáticos o artrosicos que tenía han remitido y prácticamente han desaparecido menos los de la parte lumbar y los dedos menique se las manos…. Puedo dejar de tomar Zamene? Gracias por su respuesta

    1. Hola Andrés, los corticoides no los puedes dejar por tu cuenta en ningún caso ya que existe riesgo de efecto rebote. Mejor comentalo con tu médico.

    2. Buenas tardes Dr a mi me infiltraron en el talón y la podiatra me dice que posiblemente nesecita otra inyección en 2 semanas y si no se desinflama tendría que inyectar de nuevo, mi pregunta es voy a aumentar de peso?

      1. Hola Claudia, los corticoides inyectados en articulaciones tiene escaso efecto sobre el peso. Igualmente, intenta compensarlo con un estilo de vida optimo. Un saludo

  7. Gracias por su artículo!
    Doctor que se consideran dosis altas de corticoides? Y porque son importantes en el tratamiento de algunas enfermedades autoinmunes, cómo la miastenia?

    1. Hola Nancy. Las dosis de corticoides son acumultivas. Hay que tener en cuenta la dosis, la potencia del corticoide administrado y el tiempo que se administra. Generalmente consideramos altas aquellas dosis que son mayores a las que el organismo fabrica en condiciones normales y por tanto son capaces de suprimir el funcionamiento normal de las suprarrenales. Por ejemplo, tomar más de 10-15 mg de prednisona durante más de 3-4 semanas, ya podría considerarse dosis medias-altas.

      Respecto a su uso en enfermedades autoinmunes es por su capacidad para suprimir la inmunidad y así aliviar el daño que esta ejerce sobre el propio organismo. Un saludo

  8. Hola, buenas tardes, soy paciente que ha estado tomando prednisona en dosis muy altas durante unos 8 meses, tuve que ingresar y fui diagnosticada de pénfigo vulgar grave, afectando tremendamente mi mucosa oral, se decidió dado que no había una gran mejoría, ponerme dos infusiones de Rituximab, cosa que me ha funcionado bastante bien, estuve un tiempo siguiendo con cortisona otros pocos meses en menos dosis, ya llevo varios meses que no tomo nada, por suerte….., sigo mis revisiones periódicas, ahora bien, justo antes de enfermar perdí 28 kilos en 6 meses con control médico internista, kilos que ahora los vuelvo a tener, pienso que tiene mucho que ver mi alimentación, pero noto que me hincho demasiado, sé que puede ser por mi obesidad, pero tb considero que la medicación me ha hecho tb estar peor en este tema de los kilos……..Me cuesta mucho hacer de nuevo dieta……, quisiera saber si aunque yo estoy controlando dentro de lo que puedo la alimentación……, cuándo mi cuerpo recuperará un poco mi figura, aunque siempre he sido rellenita……Un saludo. Muchas gracias.

    1. Hola Lupe. Siento por todo lo que has pasado y espero que estés mejor. Ya te puedes imaginar que el tema del peso es algo compllejo que depende de muchos factores. Mi consejo es que te pongas en manos de un profesional.

  9. Hola doctor. Me recetaron prednisona 1/2 tableta al día por 2 meses ya pasaron 2 meses y 15 días. Por cuestiones del covid suspendieron las consultas. Puedo dejar de tomarlo. Me esta saliendo mucho cachete, papada y se me inflama el estómago. De diagnóstico es hipertiroidismo.

    1. Hola Alma, no puedes dejar de tomar corticoides si no te lo autoriza tu médico. Puede ser peligroso. Un saludo

  10. Me operaron de un tumor en la cabeza muchos meses tome
    Cortisona repose casi 9
    Meses ! Subí mucho de peso actualmente ya no tomo es verdad puede tardar un año o mas para bajar

    1. Hola Vanessa, si, es cierto que el peso puede tardar en recuperarse. Te recomiendo vida saludable y si tienes problemas que consultes a un profesional. Un saludo

  11. Hola en el 2011 yo recibí 3 inyecciones de hydrocortisone y tomé prednisone por aproximadamente 1 año. Después en el 2018 recibí 3 inyecciones más. He tratado de mantener mi peso pero me es imposible rebajar en el área del rostro y cuello así como el area abdominal. Será esto causa de la cortisona y cuánto tiempo me tomará liberarme de los efectos secundarios?

    1. Hola Marjorie, Es poco probable que inyecciones aisladas de corticoides influyen en tu peso, salvo que fueran corticoides muy potentes. En cualquier caso, puedes contrarrestar el efecto, al menos parcialmente mediante dieta y ejercicio. Te recomiendo que consultes a un profesional. Un saludo

    1. Hola Lidia, EL cortisol puede estar elevado por múltiples motivos y el tratamiento depende de la causa. SIn duda necesita la valoración por parte de un médico especialista en endocrinología. Un saludo y que vaya muy bien.

  12. Doctor, lo primero mi enhorabuena, tengo una hernia y me han recetado 60 mg al día durante 5 días, luego 30 mg al día durante 5 dias, luego 15 mg al día durante 5 días, y por último 15 mg cada 48h durante 10 días, total hacen 20 pastillas de 30 mg, osea 600 mg repartidos en 25 días, peso 80 kg mido 1.87 y hacia bastante deporte hasta ahora llevo 3 semanas parado por la, lesión, me preocupa mucho que aumente mucho mi peso, y el tiempo para volver a, mi peso normal, gracias de antemano.

    1. Hola Antonio, es probable que sumando el tratamiento y el reposo sin ejercicio aumentes un poco de peso. Intenta contrarrestarlo con una buena dieta y al menos el ejercicio de fuerza que te sea posible realizar en casa y según tu condición. En yoputube encontrarás muchos videos de ejercicios que te ayudarán. Un saludo y te deseo pronta recuperación.

  13. Hola doc.. he tomado corticoides con anterioridad por crisis lumbares y hace año y medio tuve un accidente y me mandaron inyecciones por un mes primero diarias y luego semanales. Subí de peso, se me iincharon los tobillos y se me rajaron los talones ..el colesterol aumento . Etc…pero me remidió los dolores. Ahora tengo los brazos afectados por las cervicales.. y me mandaron 4 inyectables…ya los talones me empezaron a arder y llevo solo una inyectable…que puede hacer para evitar los efectos que se que vendran?? Igual mañana le preguntare al doc cuando me inyecte pero no es endocrino. Estoy con insomnio.
    Me encanto el artículo..gracias

    1. Hola Mini, para minimizar los efectos secundarios te recomiendo, primero, que consultes con tu médico si realmente el tratamiento es necesario o si hay alguna alternativa, y segundo que tomes medidas específicas para cada efecto de los que sufras. Por ejemplo si se te hinchaban los tobillos, quizá mantenerlos en alto, caminar, evitar estar de pie parada y medias compresivas puedan ayudarte de forma parcial. En cualquier caso, debes comentarlo todo con tu médico. Un saludo

  14. Hola tomé por casi 4 años betametasona y ahora me recomendó mi médico dejarlo pero aveces me siento mal me duele la.cabesa es malo eso

    1. Hola Delia, la pauta de descenso de la cortisona la tiene que revisar tu médico para hacerlo de forma progresiva. Si se hace bien no tiene porqué ser peligroso. Un saludo

  15. Hola doctor. Hace 3 meses que me transplantaron el hígado y me han mandado pedrisona en principio 15 mg ahora 10mg y me ha dado por engordar (9kg desde la intervención) estoy andando 1hora por la mañana y 1 hora por la tarde y el peso sigue aumentando. Me esta minando la moral no se como solucionarlo.

    1. Hola Julen, la cortisona en caso de transplante es imprescindible para evitar el rechazo del órgano. Intenta contrarrestar con medidas de estilo de vida: dieta estricta, ejercicio de fuerza y aeróbico, etc. Si no es suficiente, mi consejo es que consultes a un profesional, preferiblemente a un equipo multidisciplinar (endocrino, dietista, psicólogo, entrenador, etc.) Un saludo y te deseo lo mejor.

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